Se acabo la fiesta en Las Vegas

6 01 2011

Como alcalde de Las Vegas por casi 12 años, Oscar Goodman ha tomado como misión personificar lo que él llama “parque de diversiones de adultos” en el desierto. Se pasea por los casinos del brazo de mujeres con poca ropa (aunque está felizmente casado). Dice beber una botella de gin cada noche (aunque nunca antes de las 5 de la tarde). Se sienta en su oficina en un trono tallado y ofrece a los visitantes una ficha de juego simbólica que lo representa, con su copa marca Martini, como “el más feliz alcalde de la ciudad más grande del mundo”.

Por desgracia, este tipo de cosas en Las Vegas son sólo show . Esto no es simplemente porque la famosa zona de hoteles y casinos, que representa más de la mitad de todos los juegos en el estado, está deliberadamente (por razones fiscales) en las afueras de los límites de la ciudad, y, por lo tanto, más allá del mandato del señor Goodman. Más aún, pocos residentes de Las Vegas coincidirían con que su ciudad es espectacular o feliz.

Nevada tiene la tasa de desempleo más alta de Estados Unidos. En Las Vegas la cesantía ha aumentado más, aunque ha disminuido en el resto del país: alcanzó un peak de 15,5% en septiembre. Nevada tiene también la tasa más alta de ejecuciones hipotecarias. En Las Vegas más del 7% de los propietarios con deudas debe más al banco de lo que valen sus viviendas. Este valle desértico, que alguna vez representó los mayores placeres en el consumo estadounidense, ahora tiene un severo retroceso.

Hay signos de recuperación, pero están muy por debajo de los del resto del país. Ya sean los precios de las viviendas, el número de visitantes o los ingresos del juego, “los números son golpes bajos”, aumentando en algunos meses y decayendo de nuevo en otros, expresa Stephen Brown, director del Centro de Negocios e Investigaciones Económicas de la Universidad de Nevada.

El tema es si alguna vez habrá una recuperación real, o si algo más fundamental ha cambiado, amenazando la existencia de lugares que dependen directa o indirectamente del juego. Nevada no tiene impuestos sobre la renta; por ejemplo, el financiamiento de sus servicios se basa en gran parte con los juegos y los impuestos sobre las ventas pagados en su mayoría por los turistas.

Goodman, por lo general contento, dice: “Estamos regresando adonde estábamos”. Otros tienen sus dudas. Las Vegas “necesita dinero fácil y la virtud fácil” para prosperar, afirma Eric Herzik, un profesor de la Universidad de Nevada, Reno. Mucho antes del último boom el estado se fundamenta en el exceso, y con los estadounidenses y los extranjeros (es decir, la mayoría de los turistas potenciales) “muy basado en el exceso, nuestro modelo completo está siendo cuestionado”.

Cuando la veta Comstock Lode se quedó sin mineral de plata en 1880, Nevada legalizó el pecado. Comenzaron con peleas pagadas, ilegales en todas partes en una era del boxeo sin guantes. Luego, en 1931, adelantándose convenientemente a la Gran Depresión, el estado introdujo leyes flexibles de divorcio para atraer a cónyuges frustrados. El mismo día legalizaron el juego, que ha sido el pilar fundamental de su economía desde esa fecha. Se complementó con industrias relacionadas, desde prostitución (legal en los condados rurales y supuestamente disponible en Las Vegas) a cocina gourmet .

Las Vegas también “prosperó en irresponsabilidad” en una segunda, pero relacionada, forma, dice Michael Green, un historiador de la Universidad del Sur de Nevada. Apenas el boom de las industrias del juego y el turismo comenzaron a entregar puestos de trabajo, el árido pero amplio valle entregó nuevas viviendas. Así, la población del condado de Clark, el área alrededor de Las Vegas, se cuadruplicó entre los años 1980 y 2008 (antes de reducir ligeramente en 2009), a medida que la gente, especialmente del sur de California, dejaron sus costosas viviendas para mudarse a Las Vegas. Esto provocó uno de los mayores auges de la construcción y las burbujas de la vivienda en la nación.

Luego, en 2008, todas estas burbujas reventaron. Ya sea dentro o fuera del estado, los estadounidenses, que se habían sentido ricos recientemente por el inflado valor de sus casas, de pronto se sintieron pobres y sin suerte. Dejaron de venir, o si venían se sentaban menos tiempo en las mesas y jugaban menos. “Se pusieron escépticos”, dice David Schwartz, director del Centro de Investigaciones de juego en la Universidad de Nevada.

Los turistas están regresando, pero en números muy pequeños y con mentalidad cautelosa como para ayudar mucho a Las Vegas: están gastando menos en cada visita que antes. Dos complejos casino-hoteleros enormes y deslumbrantes, ambos concebidos antes de la debacle, inaugurados recientemente, añadieron aún más habitaciones al exceso de capacidad ya desesperada de la ciudad, y obligaron a otros operadores de hoteles a aplicar aún más descuentos.

Y, sin embargo, a pesar de que Las Vegas se ha convertido en “una ganga”, como dice Goodman, muchos turistas que quieren jugar cada vez más alto ignoran la ciudad, protegiendo a los barcos de Mississippi, los casinos indios o internet.

Goodman, que insiste en que el gran problema de la ciudad son los límites de los mandatos que lo están sacando a él de la oficina el próximo año, rechaza cualquier pesimismo. Él quiere que las personas sepan de las ofertas culturales que ha traído a la ciudad: desde música clásica a un nuevo museo de mafiosos con una pronta apertura (como abogado, Goodman defendió a presuntos gángsters en tribunales e, incluso, apareció en la película “Casino” interpretando ese rol). También sueña con atraer a un gran equipo deportivo. Un nuevo hospital ha abierto, y Goodman predice un boom en “turismo médico”, pudiendo venir por una nueva cadera, mientras la familia se entretiene en la zona.

Las Vegas nunca ha sido muy buena en la diversificación. Es buena en una cosa, y por ahora el espíritu de la época se ha vuelto contra ella. Pero un día el pecado extravagante volverá a ayudar a Goodman y su ciudad. Pero no muy rápidamente.

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