Malthus tenia razon?

27 06 2008

multitud

En los próximos 50 años habrá que alimentar a 4 billones más de seres humanos… Así, es fácil predecir para dónde irán los precios.

Thomas Malthus postuló a fines del siglo XVIII que la población humana crecería de acuerdo a una progresión geométrica mientras que los recursos disponibles para la subsistencia sólo lo harían de acuerdo a una progresión aritmética. Con ello se llegaría un punto de la historia en que los alimentos simplemente no alcanzarían para todos. Así, la disponibilidad de medios de subsistencia y el tamaño de la población humana encontrarían un nuevo equilibrio, con menor fertilidad y con el consiguiente ajuste del tamaño de la población.

Los postulados maltusianos no se cumplieron. La mecanización del agro, la ingeniería genética, los fertilizantes sintéticos, los proyectos de irrigación y la incorporación de tierras a la actividad agrícola, entre otros, crearon gran abundancia de productos agrícolas. La disponibilidad de alimentos creció más rápido que la población, aunque no para todos. Aún hay muchas familias bajo la línea de pobreza, las que no tienen ingresos suficientes para adquirir una canasta básica de alimentos.

La fuerte alza experimentada por los commodities en los últimos meses y su eventual permanencia en el tiempo en estos nuevos niveles rememoran el pesimismo maltusiano. Se estima que sólo desde octubre pasado los alimentos han experimentado un alza de 41%. La FAO ha identificado 36 países en crisis por este concepto, de los cuales 21 están en Africa. El consenso de los expertos parece creer que los altos valores de los productos agrícolas han llegado para quedarse.

Se mencionan algunos factores transitorios que están afectando negativamente la disponibilidad de alimentos: por ejemplo, los programas de incentivo gubernamental a los biocombustibles y la sequía en Australia. Sin embargo, existe una fuerza subyacente que está empujando al aumento de la demanda y que no tiene que ver con distorsiones, subsidios o efectos climáticos. El crecimiento de China e India y la incorporación de millones de personas al consumo son una fuerza nueva que ciertamente seguirá influyendo en la escasez de commodities. Si a ello se suma que en los próximos 50 años habrá que alimentar a 4 billones más de seres humanos, es fácil predecir para dónde irán los precios.

Paul Roberts, autor del libro The end of food, da una serie de datos que ilustran el punto: un nuevo habitante en los EE.UU. le quita a la agricultura una hectárea de suelo que termina transformándose en urbano y el 40% de las calorías producidas actualmente proviene de fertilizantes sintéticos, los que a su vez requieren de gas natural para su producción. Ello correlaciona el precio del petróleo directamente con el costo de producir alimentos. Por otra parte, una tonelada de granos requiere de mil toneladas de agua, con lo que los recursos hídricos también son críticos.

La lucha contra la pobreza se centra en levantar sus niveles de ingresos a los más necesitados. Una inflación desmedida de los alimentos esteriliza estos esfuerzos. Es por ello que políticas destinadas a mitigar la escasez relativa de productos agrícolas es fundamental. Investigaciones en ciencias agrarias que permitan seguir aumentando los rendimientos, como asimismo proyectos para el uso más eficiente de los recursos hídricos contribuirán a resolver la escasez. Adicionalmente, la eliminación de distorsiones a los sistemas de precios de los productos agrícolas de algunos programas de subsidios de gobiernos debiera ser parte de la solución.

 

 

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